Chaque année, dans le monde entier, pendant le 14 février, des friandises, des fleurs et des cadeaux sont échangés entre amants, au nom de Saint-Valentin. Cependant, l’origine de la Saint-Valentin va au-delà de l’échange de cadeaux. Découvrez l’histoire de cette fête célèbre, des rituels antiques aux coutumes de l’Angleterre victorienne.

La légende de la Saint-Valentin

Il est évident que le mois de février est connu comme un mois associé à l’amour. Mais à ce jour, l’origine de la Saint-Valentin et de l’histoire de son saint patron reste mystérieuse. Les vestiges des traditions chrétiennes et de l’ancienne tradition romaine sont reconnus dans l’histoire de la Saint-Valentin. Il y a environ 3 martyrs qui sont des saints appelés Valentin ou Valentinus dans l’Église catholique. Une légende prétend que Valentin était un prêtre qui a servi à Rome au 3ème siècle. Le mariage des jeunes hommes était interdit à cette époque parce que l’empereur Claude II l’a déclaré. Il a remarqué que les hommes célibataires étaient les meilleurs soldats plutôt que ceux qui ont des femmes. Valentin a réalisé à quel point le décret était injuste et a violé les lois de Claude. En dépit du décret, Valentin poursuivit la célébration des mariages en secret, mais fut découvert plus tard et a été exécuté.

D’autres légendes décrivent Valentin comme un héros tué pour avoir tenté d’aider des chrétiens maltraités à s’évader des prisons romaines. Une autre légende dit que Valentin est tombé amoureux d’une jeune fille alors qu’il était en prison. Avant de mourir, il a écrit une lettre à la jeune fille et l’a signée « de ton Valentin ». Cette expression est encore couramment utilisée jusqu’à ce jour. Une chose que toutes ces légendes ont en commun est le caractère de Valentin en tant que personne compatissante, courageuse et aimante.

Une fête païenne en février

Alors que certains pensent que la Saint-Valentin est célébrée à la mi-février pour commémorer l’anniversaire de sa mort, d’autres affirment que l’Église chrétienne a peut-être décidé de placer la fête de la Saint-Valentin à la mi-février dans le but de « christianiser » la célébration païenne de Lupercalia. Célébrée aux ides de février ou le 15 février, Lupercalia était un festival de fertilité dédié à Faunus, le dieu romain de l’agriculture, ainsi qu’aux fondateurs romains Romulus et Remus.

Pour commencer la fête, les membres des Luperci, un ordre de prêtres romains, se rassemblaient dans une grotte sacrée où les enfants Romulus et Remus, les fondateurs de Rome, auraient été pris en charge par une louve ou un lupa. Les prêtres sacrifiaient une chèvre pour la fertilité et un chien pour la purification. Ils séparaient ensuite la peau de chèvre en bandes, la plongeaient dans le sang du sacrifice et descendaient dans les rues, frappant doucement les femmes et les champs avec la peau de chèvre. Loin d’être effrayées, les femmes romaines ont bien accueilli le toucher des peaux, car on pensait qu’elles seraient plus fertiles l’année prochaine. Plus tard dans la journée, selon la légende, toutes les jeunes femmes de la ville placeraient leurs noms dans une grande urne. Les célibataires de la ville choisissent chacun un nom et seraient jumelés pour l’année avec sa femme élue. Ces matchs se terminent souvent par un mariage.

Un jour de romance

Les Lupercales ont survécu à l’ascension initiale du christianisme, mais ont été déclarées hors-la-loi à la fin du Ve siècle, lorsque le pape Gelasius a proclamé le 14 février la Saint-Valentin. Ce n’est que beaucoup plus tard que le jour est devenu définitivement associé à l’amour. Au Moyen Âge, on pensait généralement en France et en Angleterre que le 14 février marquait le début de la période de reproduction des oiseaux, ce qui ajoutait à l’idée que le milieu de la Saint-Valentin devait être un jour de romance.

Les salutations de la Saint-Valentin étaient populaires dès le Moyen Âge. La plus ancienne Saint-Valentin connue qui existe encore aujourd’hui est un poème écrit en 1415 par Charles, duc d’Orléans, à son épouse alors qu’il était emprisonné dans la tour de Londres à la suite de sa capture à la bataille d’Agincourt.

Salutations typiques de la Saint-Valentin

La Saint-Valentin est largement célébrée dans le monde entier. Par exemple, la célébration de la Saint-Valentin en Grande-Bretagne a commencé au cours du 17ème siècle. L’échange de notes manuscrites et de cadeaux significatifs entre amants et amis est devenu familier au milieu du XVIIIe siècle. Ces lettres écrites ont ensuite été remplacées par des cartes imprimées en raison des progrès de la technologie. Pendant ces périodes, la déclaration directe de ses sentiments était découragée. Les gens ont ensuite opté pour des cartes pour exprimer leur sentiment. Aujourd’hui, la Saint-Valentin est l’une des plus grandes fêtes en dehors de Noël. Environ 145 millions de cartes de la Saint-Valentin qui sont partagés entre les amoureux, sont achetées chaque année.